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Cette brillante génération de panneaux solaires peut produire de l'électricité et de l'eau propre pour des millions de personnes

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Nous tenons pour acquis la présence d'eau et d'électricité. Allumer les lumières dans toute la maison d'un simple geste ou boire un verre d'eau sans difficulté, nous semblent aller de soi. En réalité, ce n'est pas le cas : encore aujourd'hui, plus de 780 millions de personnes n'ont pas d'eau potable, alors que près d'un milliard de personnes ne connaissent pas l'électricité.

C'est pourquoi certains scientifiques ont travaillé à la construction d'un appareil qui permet de produire de l'électricité tout en purifiant l'eau.

via: nature.com
image: nature.com

Peng Wang, professeur de sciences de l'environnement et d'ingénierie à la King Abdullah University of Science and Technology d'Arabie saoudite, a coordonné un groupe de chercheurs dans le développement d'un module photovoltaïque capable de produire de l'électricité et en même temps de purifier de l'eau salée ou contaminée.

L'appareil se compose d'un module photovoltaïque traditionnel avec des cellules de silicium sous lesquelles a été installée une unité de purification composée de 3 membranes dans lesquelles peut s'écouler de l'eau salée ou contaminée. Une partie de la chaleur produite par les cellules photovoltaïques est en effet récupérée dans l'unité de distillation. L'appareil permet de chauffer l'eau qui, en passant à travers la première membrane, libère des sels et des agents contaminants pour ensuite se condenser - purifiée - de l'autre part. L'eau répète le même processus également dans la couche de membrane sous-jacente, dans un processus qui optimise la chaleur produite par le module photovoltaïque.

Après les premiers tests, l'eau purifiée a été analysée. Ses niveaux de plomb, de cuivre, de sodium, de calcium et de magnésium ont toujours été bien inférieurs aux limites recommandées par l'Organisation mondiale de la santé (OMS).

L'invention de Peng et d'autres chercheurs permet, d'un seul coup, de produire la même énergie que les modules photovoltaïques normaux, de dessaler l'eau de mer ou de purifier l'eau contaminée, tout en réduisant les coûts et en protégeant l'environnement (le nouveau dispositif, de fait, est plus petit que les systèmes photovoltaïques ou de dessalement traditionnels).

Nous nous trouvons à un tournant décisif : nous avons enfin l'occasion d'étancher notre soif dans le monde entier et d'offrir l'électricité à ceux qui n'en ont pas !

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